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Anosmia specifica per l'odore da asparagi

La pelle del naso contiene molte cellule nervose coperte da sensori molecolari, chiamati recettori olfattivi. Questi recettori sono specializzati nel rilevare le molecole di odore. Usando diverse combinazioni di più di 300 recettori olfattivi, gli esseri umani possono rilevare migliaia di profumi diversi. I tipi di recettori olfattivi determinano quali odori si possono o non si possono sentire.

Quando gli esseri umani mangiano asparagi, alcune persone riportano un odore distinto dopo la loro urina. Tuttavia, il riconoscimento dell'odore di asparagi nelle urine non è un fenomeno tutto o niente; alcune persone producono un odore di asparagi che è facile da rilevare, e si presume che alcune persone producano più odori. La produzione di odorante varia da individuo a individuo, e le persone con urine che non hanno un odore rilevabile possono produrlo, anche se a bassa concentrazione. Parte della differenza nella produzione di odori potrebbe anche essere dovuta alla produzione da parte di alcune persone di varianti meno volatili. Inoltre, alcuni individui non sono in grado di rilevare l'odore degli asparagi.

Quindi, la spiegazione più probabile è che queste differenze individuali nella rilevazione degli odori siano anosmie specifiche (perdita del senso degli odori). Le anosmie specifiche sono comuni per gli odori biologicamente importanti, come gli ormoni steroidei volatili, il muschio e il sudore, e l'odore dell'urina umana in diversi stati nutrizionali, per esempio, dopo il consumo di asparagi.

Uno o più recettori olfattivi rispondono all'odore degli asparagi, ma questi recettori sono meno funzionali in alcune persone. Le differenze nella capacità olfattiva possono essere dovute a variazioni ereditabili nei recettori olfattivi. Anche se spesso si pensa che le anosmie specifiche siano tratti tutto-o-niente, le soglie sono su un continuum e questo è probabilmente il caso. Alcune persone sono più sensibili di altre, rilevando l'asparago come se fosse in concentrazioni più alte di quelle normalmente presenti nell'urina umana e, al contrario,  altre persone sono quasi incapaci di rilevarlo.

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