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L'odorat, le sens de (olfaction)

Notre sens de l'odorat, comme votre sens du goût, fait partie de votre système chimiosensoriel ou des sens chimiques.

Votre capacité à sentir provient de cellules sensorielles spécialisées, appelées neurones sensoriels olfactifs, qui se trouvent dans un petit morceau de tissu situé à l'intérieur du nez. Ces cellules se connectent directement au cerveau. Chaque neurone olfactif possède un récepteur d'odeur. Les molécules microscopiques libérées par les substances qui nous entourent, qu'il s'agisse d'une infusion de café ou de pins dans une forêt, stimulent ces récepteurs. Une fois que les neurones détectent les molécules, ils envoient des messages à votre cerveau, qui identifie l'odeur. Il y a plus d'odeurs dans l'environnement qu'il n'y a de récepteurs, et n'importe quelle molécule donnée peut stimuler une combinaison de récepteurs, créant une représentation unique dans le cerveau. Ces représentations sont enregistrées par le cerveau comme une odeur particulière.

Les odeurs atteignent les neurones sensoriels olfactifs par deux voies. La première voie passe par vos narines. La deuxième voie passe par un canal qui relie le toit de la gorge au nez. La mastication des aliments libère des arômes qui accèdent aux neurones sensoriels olfactifs par le deuxième canal. Si le canal est bloqué, comme lorsque votre nez est bouché par un rhume ou une grippe, les odeurs ne peuvent pas atteindre les cellules sensorielles stimulées par les odeurs. En conséquence, vous perdez une grande partie de votre capacité à apprécier la saveur d'un aliment. De cette façon, vos sens de l'odorat et du goût travaillent en étroite collaboration.

Sans les neurones sensoriels olfactifs, les saveurs familières telles que le chocolat ou les oranges seraient difficiles à distinguer. Sans odeur, les aliments ont tendance à avoir un goût fade et ont peu ou pas de saveur. Certaines personnes qui vont chez le médecin parce qu'elles pensent avoir perdu leur sens du goût sont surprises d'apprendre qu'elles ont plutôt perdu leur sens de l'odorat.

Votre sens de l'odorat est également influencé par ce qu'on appelle le sens chimique commun. Ce sens implique des milliers de terminaisons nerveuses, en particulier sur les surfaces humides des yeux, du nez, de la bouche et de la gorge. Ces terminaisons nerveuses vous aident à ressentir les substances irritantes, telles que le pouvoir déchirant d'un oignon ou la fraîcheur rafraîchissante du menthol.

On pense que l'être humain est capable de distinguer jusqu'à 10 000 odeurs différentes, mais la majorité d'entre nous n'en perçoit qu'une fraction au cours de notre vie. L'appréciation d'un arôme est très subjective et peut être influencée par des aspects culturels ou émotionnels particuliers. C'est pourquoi la description d'une odeur peut varier d'une personne à l'autre.

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